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一块泡沫材料摧毁了一架航天飞机 但7名宇航员本有机会生还
发布时间:2019-09-07
 

一块小小的泡沫材料夺走了7名宇航员的生命,也成为美国航天飞机项目终结的导火索……你听说过这场空难事故吗?

一块泡沫材料摧毁了一架航天飞机 但7名宇航员本有机会生还

16年前的今天(2003年2月1日),美国宇航局(NASA)“哥伦比亚”号航天飞机在以18倍音速返航途中突然失联。几分钟后,德州不少居民反映听到了巨响,还有目击者拍到了碎片坠落的影像。随后NASA证实,“哥伦比亚”号发生解体事故,机上宇航员全部遇难。


一块泡沫材料摧毁了一架航天飞机 但7名宇航员本有机会生还

“哥伦比亚”号与地面失去联系前的最后照片

一份录音资料显示,事发前,有控制人员向本次飞行任务的主管凯恩反映,飞机左侧温度升高。凯恩于是向另一位控制人员询问飞机的状态,得到的回答是“飞行较平稳,没发现任何反常迹象”。但此后不到3分半钟,控制中心与“哥伦比亚”号之间的通信就全部中断。

经模拟实验,负责调查此事的专门小组将事故的“罪魁祸首”锁定在了一块公文包大小的泡沫材料上。小小的泡沫材料为何有这么大杀伤力?

调查发现,“哥伦比亚”号升空时,一块重约0.8千克的泡沫绝缘材料从燃油箱脱落。脱落的材料以500千米的时速撞上了飞机左翼,导致机翼隔热瓦出现破损。返航途中,超高温空气由此乘虚而入,摧毁了“哥伦比亚”号。

这起悲剧发生10年后,NASA前飞行主管韦恩·哈尔爆料,“哥伦比亚”号机翼受损后,NASA工程师发现了这一故障,并预估到可能导致严重后果。但NASA高层认为,这一故障很难修复,“如果真的发生事故,我认为宇航员也情愿蒙在鼓里”。最终,NASA选择了向宇航员隐瞒这一情况。

一块泡沫材料摧毁了一架航天飞机 但7名宇航员本有机会生还

“哥伦比亚”号7名宇航员

但有分析指出,7名宇航员原本有机会生还,例如发射另一架航天飞机把他们接回。有工程师透露,准备一次发射通常需要好几个月,但紧急情况下可在一周内准备好,宇航员可通过太空行走爬进另一架航天飞机。

此事引发了公众对航天飞机项目的质疑。

航天飞机既能像运载火箭那样把航天器送入太空,也能如载人飞船一般在太空轨道运行,还能像飞机一样滑翔着陆。不过,它的结构极其复杂,每架约有250万个零件,因而很难保证每个零件都是最优化的,导致了其高事故率。此前,“挑战者”号航天飞机就因一个橡胶圈被冻坏发生爆炸,牺牲了7名宇航员。

一块泡沫材料摧毁了一架航天飞机 但7名宇航员本有机会生还

航天飞机(左)与载人飞船(右)升空瞬间

此外,航天飞机原本是为降低成本研发——它能够重复使用,可携带大量物资往返空间站。但随后NASA发现,航天飞机不仅研发费用高,每次返回后还要进行大量检修,折合下来每次飞行成本高达5亿美元——远高于600万美元的预期。

2011年,“阿特兰蒂斯”号航天飞机执行了最后一次飞行任务。此前,另外两架航天飞机已宣告退役。美国航天局局长当时表示,航天飞机最后一飞标志着一个时代的终结,时任美国总统的奥巴马也称,航天飞机曾做出了卓越贡献,“不过,我们目前需要的是下一代技术突破”。

编辑:李娟

综合:中新网、新浪科技、美联社、网易新闻

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